jueves, 26 de abril de 2018

HISTORIAS DE EXTINCIÓN: EL DODO Y EL ANTROPOCENO




En el año 1759 el geólogo italiano Giovanni Arduino (1714-1795) propuso la que era la primera división del tiempo geológico de la Tierra, dividiendo su historia en base al estudio de la geología de los Alpes en el norte de Italia en cuatro períodos o edades: Primitivo, secundario, terciario y cuaternario. En la actualidad la geología establece que el Período Cuaternario comenzó hace 2.588.000 años y se extiende hasta nuestros días , estando dividido a su vez en dos épocas, el Pleistoceno, que comprende el largo período entre el inicio de la Era Cuaternaria y el fin de la última glaciación hace diez mil años, y el Holoceno, que daría comienzo justo al final de esa última glaciación y de un breve período de enfriamiento llamado Dryas Reciente que precedió al Holoceno, y es  la época en la que vivimos hoy y que abarca todo el desarrollo de las diferentes civilizaciones humanas . Se podría decir que casi desde el comienzo de esta nueva época comenzó a sentirse en la Tierra la influencia e impacto del ser humano, que ha ido incrementándose con el paso del tiempo, multiplicándose a partir del siglo XVIII, con el crecimiento demográfico , pues fue en 1800 cuando la humanidad alcanzaría por primera vez los mil millones de individuos, y la Revolución Industrial. Se atribuye al Premio Nobel de Química , el químico holandés Paul Jozef Crutzen (1933) el primer uso del término que a partir de entonces muchos científicos quieren establecer para la nueva época que sucedería al Holoceno, el Antropoceno. El propio Crutzen recordaría después que "Usé esta palabra  por primera vez  durante una conferencia.Hablábamos de las alteraciones que ha sufrido el planeta y alguien mencionó  el Holoceno. Pero el mundo ha cambiado tanto que no me parecía correcto seguir hablando de él. En el fragor del momento se me ocurrió decir que estamos en el Antropoceno, y la idea cuajó"





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En este esquema vemos las dos épocas , Pleistoceno y Holoceno, en las que está dividido el  Periodo Cuaternario, a su vez  el último de los periodos de la era geológica del Cenozoico. La primera de las épocas del Cuaternario fue el Pleistoceno, que comenzó , según la Comisión Internacional de Estratigrafía, hace 2.588.000 millones de años, comprendiendo la  época de las sucesivas eras glaciares e interglaciares hasta el último período glacial que habría concluido aproximadamente hace unos 12.000 años , momento en que se inició la nueva época geológica del Holoceno, que es la que nos encontramos hoy si es que no se impone la hipótesis de considerar el inicio de una nueva época geológica, el Antropoceno, donde por primera vez sería la acción del hombre y no de la naturaleza la que influiría en la evolución del clima y la geología terrestre
(Imagen procedente de http://tierrasylvana.blogspot.com.es/2015/01/la-historia-que-quiero-contar-el.html )     






El termino Antropoceno está formado por dos palabras de origen griego, Anthropos que significa ser humano y Kainos que tiene el sentido de nuevo. La propuesta de esta nueva era geológica que estaría justificada por la influencia del ser humano sobre el clima y la geología de la Tierra, es hoy en día motivo de debate entre los científicos, sobre todo a la hora de establecer su inicio. En un reportaje de la revista "Muy Interesante " sobre esta nueva época  geológica  recoge las palabras del geólogo de la Universidad de Leicester Jan Zalasiewicz(1954) que explicaba que "El Antropoceno comenzó a aparecer en publicaciones serias. Fue algo inaudito en el mundo de las escalas geológicas. Comprobé que la mayoría de mis colegas opinaban que el término era adecuado" y no es extraño porque a cualquiera de nosotros, profanos en ciencia, nos parece obvia la influencia del ser humano sobre el planeta. , pero los científicos necesitan pruebas concretas para algo tan importante como establecer el nacimiento de una era geológica y y fijar la fecha en que comenzó.Por eso, en 2009 se formó  el Anthropocene Working Group o Grupo de Trabajo sobre el Antropoceno (AWG, por sus siglas en inglés)  cuyo principal objetivo, según Zalasiewicz, era  "evaluar si hay datos que justifiquen añadir una nueva unidad de tiempo a la escala geológica". Mientras que otros científicos  establecen  el inicio de esta nueva edad geológica en el siglo XVIII con el inicio de la Revolución Industrial, una de las hipótesis que tiene un mayor numero de seguidores en la comunidad científica es la defendida por el paleoclimatólogo de la Universidad de Virginia, el paleoantropólogo William F. Ruddiman (1943). Conocida como Hipótesis Ruddiman, defiende la idea  de que fue con el desarrollo de la agricultura y la ganadería hace 8000 años cuando comenzó la influencia del ser humano en el clima de la Tierra. Como explicaba el propio Ruddiman en el reportaje de "Muy Interesante"   "estas actividades tuvieron efectos notables en el clima al liberar enormes cantidades de gases de efectos invernadero, mucho antes de que se empezaran a utilizar combustibles fósiles"




BREVE REPORTAJE SOBRE EL ANTROPOCENO



Un breve reportaje de la televisión de Galicia sobre el significado del Antropoceno y cuando se debería establecer su origen . No he podido encontrar un documental sobre el tema 










Otros investigadores, como  el profesor Mark Maslin y Simon Lewis del Departamento de Geología de la University College of London, en un estudio publicado en la revista "Nature" fijaron  como fecha de inicio del Antropoceno un año en concreto,  1610.¿Por qué?  Según Lewis y Maslin la llegada de los europeos a América a partir de 1492  produjo una profunda transformación del continente americano y del resto del mundo. Por un lado con el desarrollo del comercio a nivel global y la introducción de productos hasta entonces desconocidos  procedentes de América como el maíz  y las patatas , cuyo cultivo comenzó a extenderse por el resto de continentes, mientras que América recibía otros cultivos como el trigo a Norteamérica y la caña de azúcar a América del Sur. Pero  además las enfermedades importadas por los colonos y conquistadores europeos causarían la muerte de decenas de millones de indígenas americanos entre los siglos XVI y XVII , provocando un pronunciado descenso de la población que también tuvo sus efectos en una menor actividad agrícola y ganadera lo que permitió el desarrollo de los bosques que absorbieron mayores cantidades de carbono de la atmósfera hasta el extremo de que en el año 1610  se registrara , según estos investigadores,  el nivel más bajo de dióxido de carbono de la historia . Curiosamente , cuatro siglos después la actividad humana ha multiplicado la emisión de dióxido de carbono de forma que su presencia con la de otros gases de efecto invernadero estaría detrás de un cambio de clima en la Tierra al que hoy denominamos calentamiento global. Por su parte el geólogo británico Colin Neal Waters  , del British Geological Survey , es más partidario de establecer el inicio del Antropoceno en el siglo XX  pues "además del cambio climático, durante las últimas décadas han proliferado nuevos materiales que no existen en la naturaleza , como el aluminio o el plástico, que dejarán una huella significativa en los sedimentos para el futuro. Por otra parte, la construcción de carreteras y grandes presas ha alterado los regímenes de sedimentación  de zonas muy extensas , con patrones que serán visibles dentro de millones de años" y concluye que "Pocos ponen en duda que estemos viviendo  un nuevo intervalo geológico , aunque todavía hay cierta discusión sobre si el Antropoceno deber ser una unidad formal"




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El geólogo Colin Neal Waters , en el reportaje dedicado por la revista Muy Interesante al Antropoceno, enumera las siete huellas que la humanidad dejara para el futuro  dentro de millones de años y que justificarían denominar al momento que vivimos ahora como una nueva época geológica, el Antropoceno
1- Los isótopos radiactivos.: Es decir, la radiación  dejada por los ensayos nucleares  desarrollados durante la segunda mitad del siglo XX .
2- Plásticos: Este producto nacido en el siglo XX , termina destruyéndose después de unos siglos, pero en el fondo del mar podrían dejar un rastro reconocible dentro de millones de años. Se estima que se producen unos 500 millones de toneladas de plástico al año
3- Hormigón. Desde la antigua Grecia y Roma el ser humano usa el hormigón. Aunque la erosión termine borrando cualquier signo de nuestros edificios, el hormigón dejará una huella geológica que podrá ser detectada en el futuro
4- El hollín:  Producido por la contaminación humana al igual que por fenómenos  naturales, dentro de millones de años las partículas de hollín podrían ser detectadas  en lagos, océanos y glaciares
5-  Nitrógeno:  Los fertilizantes nitrogenados utilizados por la agricultura  desde el comienzo del siglo XX dejarán una huella detectable  durante millones de años
6- Gases de efecto invernadero:  Hoy en día la proporción de dióxido de carbono y gas metano es mayor que en cualquier otro momento de la historia  de la humanidad , según Waters. Las burbujas de aire que hoy queden atrapadas en el hielo serán el registro fósil de esta época dentro de millones de años , mostrando como el hombre modificó la proporción de estos gases
7- La extinción de animales y plantas:  Estaríamos viviendo la sexta gran extinción , pero no causada por fenómenos naturales sino por la presión de la actividad humana.
Estas serían las huellas humanas que tendrían un carácter permanente y que justificarían denominar a esta época Antropoceno
(Imagen procedente de http://www.foroambiental.com.mx/la-tierra-esta-en-la-era-geologica-llamada-antropoceno/)




Y entre los que ponen en duda esta nueva era geológica se encuentran investigadores como el geólogo británico Philip Leonard Gibbard (1949), del Departamento de Geología de la Universidad de Cambridge,  que  señala que "Las interacciones que mantenemos con nuestro entorno son cada vez más complejas pero, desde una perspectiva geológica, creo que lo que está sucediendo es la continuación lógica de los impactos causados por un aumento gradual de la población  humana desde principios del Holoceno. No estoy a favor de que se defina al Antropoceno como una nueva división del tiempo geológico" La clave del debate está no tanto en la huella que evidentemente el ser humano está dejando en el planeta como en su  permanencia en el tiempo, es decir, los efectos sobre el planeta de la acción del ser humano que hoy advertimos a nuestro alrededor ¿seguirán ahí dentro de varios millones de años si mañana desapareciera la humanidad?  Es un debate que tenemos que dejar a los científicos, pero mientras la influencia del ser humano ha quedado patente en el medio ambiente durante los últimos milenios , tanto con la transformación del entorno como con la contaminación o la desaparición de especies animales y vegetales. Una de esas especies que si existiera y pudiera hablar no dudará en afirmar que el Antropoceno comenzó en el siglo XVI es la protagonista de esta historia. Y para conocerla tenemos que viajar a unas remotas islas del Océano Indico que forman el archipiélago de las Islas Mascareñas. Situadas al este de Madagascar,pueden ser considerados los últimos lugares  pertenecientes al continente africano, pues más allá al este  no hay nada hasta llegar a Australia. Las Mascareñas están integradas por cuatro islas principales, la mayor de las cuales es la isla Reunión de 2512 kilómetros cuadrados de superficie, a la que siguen en tamaño la isla Mauricio de 1865 kilómetros cuadrados , la isla Rodrigues  de 109 kilómetros cuadrados y la menor de todas ellas, la isla Agalega, de apenas  26 kilómetros cuadrados. 




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En este mapa podemos observar la situación del archipiélago de las Islas Mascareñas con respecto a Madagascar. La más cercana a la gran isla es Reunión, a 675 kilómetros de distancia, mientras que Mauricio está separada por 170 kilómetros de distancia de Reunión , mientras que Rodrigues se halla a 570 kilómetros de Mauricio, En estas islas alejadas de tierra firme y también entre si se desarrollarían diferentes especies endémicas, entre ellas dos tipos  de aves que procederían de un tronco común según han determinado los estudios genéticos realizados en 2016. Ese tronco común sería la Paloma de Nicobar, procedente   de Indonesia, de donde habría salido hace unos cinco millones de años y ayudada por los vientos alisios  habría llegado a estas islas remotas dividiéndose en dos poblaciones , una que colonizó la isla Rodrigues, dando origen al Pájaro Solitario, y otra en la Isla Mauricio, donde evolucionaría hasta convertirse en el Dodo. La ausencia de depredadores habría provocado que fueran aumentando en tamaño y perdieran su capacidad de volar
(Imagen procedente de http://currents.plos.org )





Como suele suceder con las islas pequeñas separadas por una gran distancia  del continente, las integrantes del archipiélago de las Mascareñas, islas de origen volcánico y de gran juventud geológica pues no tendrían más de siete millones de años de antigüedad,  fueron el cobijo de especies endémicas, es decir, que eran exclusivas de estas islas y , en ocasiones, de una sola de ellas.  En el caso de la Isla Rodrigues albergaba dos especies únicas de tortugas gigantes, cuyos nombres científicos eran Cylindraspis vosmaeri y Cylindraspis peltastes, y también una especie de ave endémica, el Solitario o Pezohaps solitaria, emparentada con nuestra protagonista . En el caso de la isla Mauricio esa especie endémica era una ave singular, de gran tamaño e incapaz de volar. Pero antes de hablaros de ellas vamos a acercarnos a la historia de estas islas , cuyos primeros visitantes fueron los mercaderes árabes durante la Edad Media, tal vez ya desde el siglo X,  aunque no llegarían a establecerse en ellas.. Las islas permanecerían deshabitadas a comienzos del siglo XVI . El descubrimiento del archipiélago para los europeos sería obra de los navegantes portugueses que a lo largo de todo el siglo XV habían ido recorriendo  la costa occidental de África hasta que en 1488  Bartolomeu Dias (hacia 1450-1500) se convirtió en el primer navegante europeo en superar el extremo más meridional de África, doblando el Cabo de Buena Esperanza, y adentrarse en el Océano Indico. Diez años después  el también portugués Vasco de Gama (hacia 1460-1529) fue el encargado de abrir una nueva ruta entre Europa y la India .Dos años más tarde, en 1500, el hermano de Bartolomeu Dias,  Diogo Dias (hacia 1450-hacia 1500) , que ya había participado en las expediciones de su hermano y de Vasco de Gama, tomó parte en una nueva expedición bajo el mando de Pedro Alvares Cabral (hacia 1467-hacia 1520), que tenía como objetivo la India siguiendo la ruta abierta por Vasco de Gama,   pero que se desvío tanto de su rumbo, bien de forma accidental o intencionada lo que es todavía materia de discusión por parte de los historiadores, que alcanzó las costas de lo que hoy es Brasil. 





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El siglo XV fue el de las expediciones portuguesas de exploración por la costa africana . En el mapa que tenéis en la imagen tenéis dibujadas las rutas de las tres expediciones que establecieron un  hito en la exploración. La de Bartolomeu Dias en 1488, cuando por primera vez se adentró en el Océano Indico  tras doblar el Cabo de Buena Esperanza, el extremo meridional del continente africano, la de Vasco de Gama en 1498 que abriría la ruta hasta la India  y dos años después, en 1500, la liderada por Pedro Alvares Cabral, que siguiendo la ruta de Vasco de Gama se desviaría tanto hacia el oeste que terminó alcanzando las costas de Brasil . De esta última expedición formaba parte Diogo Dias , que ya en el Océano Indico se veía separado del resto de la flota de Cabral, iniciando la navegación solitario que le llevaría a descubrir la isla de Madagascar y tal vez  fue el primer europeo en avistar la isla Reunión y la isla Mauricio, aunque quien primero las situaría en el mapa fue otro navegante portugués, Pedro de Mascarenhas  en 1512, en cuyo honor el archipiélago sería después bautizado como islas Mascareñas
(Imagen procedente de http://es.winner.wikia.com/wiki/Rutas_seguidas_por_portugueses_y_espa%C3%B1oles )







De nuevo en aguas del Atlántico Sur una fuerte tempestad provocó que siete de las trece naves que formaban la flota bajo su mando  se hundieran. Los seis navíos supervivientes prosiguieron su viaje hacia India, y una de aquellas naves era la gobernada por Diogo Dias, que también se vio separado por otra tormenta del resto de la flota. De esta forma siguió en solitario la navegación por el Océano Indico, descubriendo en el verano de 1500  la isla de Madagascar, a la que bautizaría con el nombre de San Lorenzo,  y se cree que también pudo ser el primero europeo en avistar las islas de Reunión y Mauricio. Unos años después otro navegante portugués, Alfonso de Alburquerque (1453-1515), que se convertiría en el segundo gobernador portugués de India , pudo haber pasado de nuevo cerca de ellas durante su viaje a India en 1503 , pero el descubridor oficial  del archipiélago y el que le daría el nombre por el que hoy lo conocemos  , fue el también portugués Pedro de Mascarenhas (hacia 1484-1555), quien en 1512 navegaba por estas aguas cartografiando las islas que hoy conocemos como Mauricio, Reunión y Rodrigues. poniéndolas definitivamente en los mapas. Hubo que esperar hasta 1528 para que otro navegante portugués, Diogo Rodrigues (fecha desconocida -1577) bautizara al archipiélago con el nombre de islas Mascareñas en honor de Pedro de Mascarenhas, además de explorar sus tres islas principales , dando su propio nombre a una de ellas, que a partir de entonces sería conocida como isla Rodrigues. Sin embargo, las islas seguían fuera de las rutas comerciales que conducían a la India, por lo que continuaron en el olvido hasta finales del siglo XVII. Pero durante la exploración de una de las islas, la de Mauricio, los portugueses dejaron constancia de la existencia  de unas aves dotadas de largos y gruesos picos , de gran tamaño e incapaces de volar,  que resultaban tan fáciles de matar que las bautizaron con el nombre de Dodos, termino coloquial portugués que podría traducirse como "tonto", aunque esta etimología es todavía objeto de controversia, pues también se apunta a que fuera una palabra de origen neerlandés  ya que fueron los holandeses, como ahora veremos, los primeros en establecerse de forma permanente en la isla.    





Estos esbozos podrían ser uno de los primeros dibujos realizado del Dodo de nombre científico Raphus Cucullatus). Fueron realizados por el artista holandés Joris Joostenz y se encontraban en el cuaderno de bitácora del buque holandés "Gelderland" que  habría arribado a isla Mauricio durante una expedición   desarrollada entre 1601 y 1603 . Hoy se considera que estos esbozos son más realistas que los cuadros y dibujos que se realizarían de los dodos décadas después que tomaban como modelos no dodos en estado salvaje como el dibujado por Joostenz sino los ejemplares llevados a Europa que debido a su voracidad solían presentar sobrepeso, haciendo que parecieran más gordos y torpes de lo que eran en realidad  , aunque fue esa imagen la que se impondría hasta hace muy poco tiempo
(Imagen procedente de https://es.wikipedia.org )





Pero de momento los recién bautizados dodos pudieron continuar con sus vidas pues las tanto Mauricio como el resto de las islas Mascareñas permanecían deshabitadas. Y contra lo que pudiéramos pensar, no fueron los portugueses quienes establecerían el primer asentamiento en Mauricio, sino los holandeses.Fue en 1598 cuando el navegante holandés Wybrand van Warwijck (hacia 1566-1615) alcanzaba el 17 de septiembre de aquel año las costas de Mauricio a la bautizaría con este nombre en homenaje al príncipe Mauricio I de Nassau (1567-1625) que gobernaba las Provincias Unidas, lo que hoy conocemos como Países Bajos, entonces en guerra por su independencia con España.a crónica de este viaje  nos dejaría las primeras descripciones de los dodos de la que os hablaré un poco más adelante.  Pero la isla todavía permaneció deshabitada aunque se convirtió en un lugar de escala de las naves de la Compañía Holandesa de las Indias Orientales fundada en 1602. Fue en el año 1638, cuando el holandés  Cornelius Gooyer, del que no he podido encontrar datos sobre su fecha de nacimiento y muerte ni apenas nada de su biografía, estableció en Mauricio un fuerte  defendido por veinticinco hombres que disponían de cuatro cañones de bronce. Un año después el asentamiento había crecido hasta el medio centenar de hombres y Gooyer se convirtió en el primer gobernador de la isla. Y no venían solos sino que lo hicieron acompañados  de animales domésticos como perros y gatos y también de animales de granja, entre ellos cabras, ovejas, vacas y cerdos e incluso también animales salvajes como ciervos y monos además de un invitado indeseable, las ratas.  Además también comenzaron a explotar los bosques de ébano y otras maderas tropicales   de la isla . Estos bosques habían constituido durante siglos el hábitat natural del dodo del que ha llegado el momento de que os hable un poco más ya que es el protagonista de esta historia. 






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Junto a los dibujos de   Joris Joostensz de 1601-1603, se considera que la representación más exacta de como eran los dodos es esta obra del pintor Ustad Mansur (hacia 1590-hacia 1624)  que trabajaba en la corte del emperador mogol Jahangir (1569-1627) que gobernaba sobre India. A comienzos del siglo XVII se habían llevado dos ejemplares de dodo a India y tal vez uno de aquellos dos espécimenes fue el retratado aquí por Mansur ocupando el centro de la obra . En realidad seguimos sin saber con exactitud cuál era el aspecto real del dodo. Como Scott Lucas, experto en recrear especies extintas para la empresa Phil Fraley Productions que trabaja con algunos de los principales museos de Historia Natural  del mundo
 "Busque usted dodo en las imágenes de Google y le saldrán más de dos millones y medio. Y muchas son distintas Hay dodos gordos, dodos flacos, dodos blancos, dodos grises, dodos pardos, dodos adornados, dodos sin adornar. Hay dodos en estampillas y monedas y óleos barrocos; en litografías victorianas y caricaturas . Muchos museos tienen modelos de dodo , pero incluso estos son inconsistentes. Este es el problema para quienes queremos recrear correctamente esta ave; todo el mundo cree saber cómo era , pero de hecho muy poca gente llegó a ver uno vivo o muerto" 
(Imagen procedente de https://commons.wikimedia.org/wiki/File:DodoMansur.jpg )







Según recoge el biólogo y zoólogo británico Clinton Richard Dawkins (1941) en su libro "El cuento del antepasado. Un viaje a los albores de la evolución"  esta ave  "tendría como antepasados a las palomas que llegaron a las Mascareñas  por sus propios medios, tal vez ayudados por un viento favorable más fuerte de lo normal. El origen de esas palomas sería la isla de Madagascar, al oeste de las Mascareñas, aunque Dawkins apunta la posibilidad de que procedieran del este,, lo que , como veremos más adelante, sería corroborado por estudios genéticos del dodo realizados en 2016. Regresando a las palabras de Dawkins nos explica que estas palomas "una vez allí , como ya no tenían necesidad de volar porque no había nada de lo que tuvieran que huir, perdieron las alas". En la crónica del viaje de 1598  de Wybrand van Warwijck  se cuenta que "Había también muchos pájaros en la isla  que eran tan grandes como dos cisnes, y a los que llamaron Wallstocken o Walckvogels. Su carne era buena para comer ; sin embargo, como también había en la isla una gran multitud de palomas y loros , que eran gordos y eran buenos de comer, nuestra gente no quiso aquellos grandes pájaros pues tenían bastante con las gordas palomas y los sabrosos  loros" En realidad  la carne de aquellas aves no debía ser tan deliciosa pues Warwijck habría escrito en su diario que  su carne "cuanto más se cuece menos suave y más insípida  se vuelve" y el propio nombre dado por los holandeses a dichas aves  se podría traducir como "ave insípida" o según otras versiones incluso como "pájaro nauseabundo". Parece que durante aquella expedición ya se llevaron algunos ejemplares de Dodo a Holanda  y se seguiría haciendo en los años siguientes .Uno de estos ejemplares sería retratado en 1626 por el pintor neerlandés Roelant Savery (1576-1639) determinando en gran parte la idea que desde entonces tendríamos del aspecto de los dodos como una especie de aves gruesas y de aspecto torpe  que hoy los científicos creen que no se corresponde con su aspecto real ya que los modelos retratados por Savery  y otros artistas de su tiempo se tratarían de  ejemplares sobrealimentados y obesos . No hay que olvidar que no fueron retratados en su hábitat natural sino que eran  ejemplares traídos a Europa por los holandeses. 





Una de las obras sobre dodos realizadas por el pintor holandés Roelant Savery (1576-1639) que extenderían la imagen que  se impondría en la sociedad, la de  un pájaro gordo,  de aspecto torpe y al que se le suponía una escasa inteligencia, debido a que los modelos en que se basaban eran dodos llevados en cautividad a Europa que se hallaban sobrealimentados. También se extendió la historia de la existencia de otro tipo de dodo, el dodo blanco, o Raphus Solitarius, que viviría en la vecina isla de Reunión, pero según recoge Richard Dawkins en su libro "El cuento del antepasado: un viaje a los albores de la evolución" este dodo blanco jamás habría existido
"Los dodos blancos figuran en unas  cuantas pinturas del siglo XVII y algunos viajeros de la época refieren la existencia de unas grandes aves blancas en la isla de Reunión, pero son testimonios imprecisos y muy confusos, y en la isla no se ha encontrado ningún resto óseo. Aunque la especie haya recibido un nombre científico , Raphus Solitarius, lo más probable es que los primeros testimonios se refirieren a un ibis extinto o bien a espécimenes jóvenes del dodo de Mauricio"
(Imagen procedente de https://es.wikipedia.org )



El propio Savery realizaría otro célebre retrato de un dodo que se conserva  en el Museo de Historia Natural de Londres. Pero mientas estos ejemplares llegaban a Europa la población de Mauricio comenzaría a sufrir los efectos de la presencia humana y , sobre todo, de las especies animales foráneas que introdujeron en la isla. Al parecer no fue la caza, ya que hemos visto que su carne no era particularmente apreciada por los  holandeses, la que puso en peligro la existencia de los dodos sino los cerdos y las ratas que saqueaban los nidos de los dodos devorando sus huevos . Al respecto el escritor y artista inglés Errol Fuller (1947) autor de diferentes obras acerca de especies extintas, explicaba a la BBC que "No fue la caza directa la que mató a los dodos, fue la introducción de especies invasoras. Había especies que competían con ellos , como cabras, ganado, venados, monos y cerdos, que son ladrones de huevos, y el peor asesino, las ratas negras. Las ratas negras habrían estado al acecho de los huevos, de los polluelos, los habrían tomado como fuente de alimento. Combina todo eso en una isla pequeña y te darás cuenta que el dodo no tenía ninguna oportunidad de sobrevivir"   A ello se unió  la deforestación por la explotación de las maderas tropicales, destruyendo el hábitat natural de los dodos , y la propagación de enfermedades para las que no tenían defensas. Su población declinó con tanta rapidez que en 1662 , apenas  veinticuatro años después del primer asentamiento humano permanente en Mauricio,  se produjo el último avistamiento de un ejemplar vivo de dodo . Y aunque se cree que todavía pudieron sobrevivir algunos ejemplares ocultos en lo más profundo del bosque se estima que hacia 1690 los dodos se habían extinguido. No había llegado a ser descrito científicamente  y durante mucho tiempo sólo se tenía como referencia  dibujos y pinturas como los de Savery y las descripciones de los que visitaron la isla durante la primera mitad del siglo XVII. 





Otra de las recreaciones más conocidas  sobre los dodos, también realizada por el pintor holandés  Roelant Savery en 1626 y que en la actualidad se conserva en el British Museum. Según el paleontólogo y residente del Museo de Historia Natural de Londres , Julian Hume,  los dodos de Savery
"El dodo de Savery es considerado una exageración de la forma real del dodo"
Y también descalifica las recreaciones del dodo realizadas en el siglo XIX por el taxidermista británico Rowland Ward(1848-1912) y que fueron exhibidos en la década de 1890 en el Museo de Historia Natural  de Londres
"Los dodos embalsamados fueron hechos por Rowland Ward,  uno de los grandes taxidermistas victorianos, y fueron exhibidos por primera vez alrededor de 1890. Están hechos de yeso, pluma de cisne y ganso y basados en el gran dodo gordo de Roelant Savery"
No es esa la idea que Hume tiene del dodo al que describe como
"Un pájaro más atlético que podría correr incluso más rápido que un humano en territorio abierto según algunos informes del siglo XVII"
(Imagen procedente de https://es.wikipedia.org )
   




Ya en el siglo XIX  el escritor, fotógrafo y matemático Lewis Carroll (1832-1898), rescataba al olvidado dodo en su obra "Alicia en el País de las Maravillas" como uno de los personajes de su célebre  cuento que vería la luz en 1865  convirtiendo de la noche a la mañana al dodo en una celebridad y en el símbolo  de las especies animales extintas debido a la acción humana, ya de forma directa o indirecta. Otro escritor británico, Joseph Hilaire Belloc (1870-1953) se inspiraría en la desaparecida ave para uno de sus poemas "El pobre dodo solía pasear/ acariciado por la brisa y el sol/ El sol  aún caldea su tierra natal/ ¡pero del dodo ni rastro quedó! / Su voz, un puro graznido / enmudeció para los restos / pero puedes ver los restos y el pico / expuestos en el museo"  En realidad, hasta el siglo XX apenas se conservaba una cabeza y una pata de dodo en el Museo de Historia Natural de Oxford, otra pata de dodo en Londres, y cráneos procedentes de ejemplares disecados localizados en Praga y Copenhague. Eso era todo., por lo que la ignorancia sobre el aspecto real del dodo, sobre sus características y costumbres era prácticamente absoluta excepto los ya mencionados dibujos realizados en el siglo XVII. De los numerosos espécimenes disecados a mediados del siglo XVIII ya no quedaba ninguno. Curiosamente, el mismo año en que se publicaba "Alicia en el País de las Maravillas" , un maestro de escuela y naturalista aficionado llamado George Clark hallaría en una zona pantanosa de la isla Mauricio llamada Mare au Songes, cientos de huesos de dodos que serían llevados a Londres para su estudio. Pero el descubrimiento más espectacular se produciría en junio de 2007 , cuando en una cueva de la isla Mauricio se halló el mejor esqueleto de dodo encontrado hasta ahora. Algo esencial teniendo en cuenta las palabras de Errol Fuller que nos explica que  "sólo hay doce esqueletos de dodo casi completos en el mundo. Y sólo hay un esqueleto de dodo que viene de un pájaro completo. Todos los demás son  composiciones de diferentes dodos"







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La especie hermana del dodo era el Pájaro Solitario (Pezophaps Solitaria) , descendiente de la otra población de palomas de Nicobar que se establecieron en la isla Rodrigues y que evolucionaron hasta convertirse en el Pájaro Solitario que también habían perdido la capacidad de vuelo. Rodrigues no tendría presencia humana permanente  hasta 1691, cuando llegó allí  un grupo de hugonotes franceses, el nombre que en Francia recibían los protestantes . Entre ellos se  encontraba el explorador y naturalista francés François Leguat (hacia 1637-1735) que sería el autor del dibujo que veis sobre estas líneas, el único retrato de un Pájaro Solitario del que disponemos. Debido a la caza y a la introducción de animales foráneos, en particular los gatos, la población de Pájaros Solitarios no tardó en mermar y se estima que se extinguieron definitivamente hacia 1760
(Imagen procedente de https://es.wikipedia.org/wiki/Pezophaps_solitaria )
 






Ilustración de una edición de 1869 de "Alicia en el País de las Maravillas" donde vemos a su protagonista junto a un dodo , lo que ayudaría a popularizar a este pájaro olvidado, convirtiéndolo en un símbolo de las especies extintas por la acción del hombre.
(Imagen procedente de https://es.wikipedia.org/  







Gracias a estos descubrimientos hoy tenemos una idea más aproximada a la realidad de como eran los dodos, posiblemente aves de aspecto más atlético  y grácil que la imagen que nos transmitieron los artistas holandeses. También se ha podido establecer que eran aves de aproximadamente un metro de altura , con un peso que podría oscilar entre los nueve y los diecisiete kilos , con un pico grueso y largo que podría alcanzar los veintitrés centímetros de longitud con forma de garfio que probablemente usaban para romper los cocos de los que se alimentaban , aunque se cree que su  dieta se completaría con insectos , caracoles y semillas. Sobre la eficacia de su pico el paleontólogo Julian Hume (1960) explica que "mis investigaciones demostraron que el dodo era extramadamente agresivo, sobre todo en la época de cría, y que empleaba su largo pico ganchudo como arma. Incluso hay registros de exploradores alertando del arma de guerra que era su pico" Las plumas tendrían una tonalidad grisácea, sus patas serían robustas y de color amarillo, y sus alas eran cortas lo que unido a su peso le impedía volar. Otro equipo de investigadores del Museo de Historia Natural de Nueva York se propuso estudiar el  cráneo del dodo comparándolo con la de sus parientes más cercanas, las palomas, llegando a la conclusión de que eran tan inteligentes como ellas .Así lo exponía , no sin cierto humor, la directora de la investigación, María Eugenia Gold "Que el dodo se dejara atrapar y desapareciera fácilmente les hizo ganarse la fama de necios, pero lo cierto es que no tenían ni una pluma  de tontos." Y de nuevo Hume insiste en desmentir la imagen que durante siglos se tuvo del dodo "No era el pájaro gordo y desgarbado descrito en libros populares, sino una parte activa e importante del ecosistema de Mauricio, que distribuía semillas y comía insectos , escarabajos sobre todo"





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Esta es la recreación de un dodo  realizada por el experto en  recrear  animales extintos Scott Lucas , que preparó el modelo que tenéis sobre estas líneas , y que ha recibido el nombre de Clarence, para el Museo Raffle de Singapur y que es considerada una de las representaciones mejores que existen. Según explica el propio Lucas:
"A falta de un espécimen congelado en el tiempo  y a falta de un clon, Clarence es por el momento la versión más exacta de un dodo que existe en el mundo"
(Imagen procedente de https://www.muyinteresante.es/ciencia/articulo/operacion-dodo )





También el dodo ha sido objeto del estudio de su ADN,, un trabajo e el que ha sido pionera la bióloga Beth Shapiro de la Universidad Estatal de Pensylvania quien después de analizar muestras extraídas del dodo conservado en el Museo de Historia Natural de Oxford pudo confirmar que , en efecto, el dodo estaba emparentado con las palomas y, al parecer, daría la razón a los que piensan que aquellas palomas no procedían de Madagascar, sino de mucho más lejos y de la dirección contraria, de Oriente, "Al principio -explica Shapiro -estábamos interesados en tratar de descubrir que clase de ave era el dodo. Y el análisis genético reveló sin lugar a dudas que es descendiente de una paloma. Su pariente vivo más cercano es la paloma de Nicobar (Caloena nicobarica) que es muy bonita. Y ambos están más estrechamente emparentados de lo que nos imaginábamos" Según la hipótesis de Shapiro las palomas de Nicobar habrían volado a las islas Mascareñas desde India y una vez allí se habrían dividido en dos poblaciones, una en la isla de Mauricio donde  evolucionaron  hasta convertirse en los dodos, y otra en la isla Rodrigues, donde dieron paso al Pájaro Solitario, que también se extinguiría por la presencia humana. Ambas compartieron la perdida de su capacidad de volar. En cuanto a su inteligencia y excesiva confianza ante los humanos y otras especies  Shapiro tiene una respuesta clara "Era simplemente un animal que en su proceso evolutivo había perdido todo el miedo a su entorno. Se acercaba a la gente por curiosidad. No sospechaba que ese nuevo animal de dos patas representaría su muerte. ¿Cómo podía saberlo?" Y acerca de la posibilidad de clonarlo, además de las grandes dificultades de encontrar ADN en condiciones adecuadas  , si eso fuera posible Shapiro hace una pregunta obvia "¿Para qué queremos un dodo vivo si su hábitat ya no es capaz de mantenerlo?´" Y aquí termina la historia del dodo y de lo poco que todavía sabemos de él pues apenas pudo sobrevivir unas décadas a su contacto con el ser humano. Vimos al principio de este artículo como los científicos debaten acerca del comienzo de la época del Antropoceno. Si los dodos pudieran hablar su respuesta sería aquel año de 1638, cuando se estableció el primer asentamiento humano en Mauricio. Como concluye Julian Hume el dodo "es un icono para la extinción que ejemplifica lo que sale mal cuando los humanos interfieren en un ecosistema" Y a los dodos les salio todo muy mal. 



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1 comentario:

Adam dijo...

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